Les craintes de la Chine déclenchent une course indienne au cobalt dans les eaux océaniques contestées | Actualités minières


L’Inde se démène pour obtenir les droits d’exploration d’une montagne sous-marine riche en cobalt au milieu de l’océan Indien, mais sa candidature se heurte à des revendications concurrentes à un moment où le Sri Lanka cherche également à exploiter la région pour ses minéraux précieux.

L’urgence de la candidature de l’Inde vient des craintes suscitées par la présence de la Chine dans l’océan Indien, à un moment où la deuxième économie mondiale domine déjà la chaîne d’approvisionnement mondiale en cobalt, ont déclaré à Al Jazeera des responsables et des analystes indiens.

Le cobalt est un minéral essentiel largement utilisé dans les véhicules électriques et les batteries et est considéré comme un élément essentiel dans la transition énergétique verte.

En janvier, l’Inde a contacté l’Autorité internationale des fonds marins, basée en Jamaïque, pour obtenir l’autorisation d’explorer le mont sous-marin Afanasy Nikitin, riche en cobalt, situé dans le centre de l’océan Indien, à l’est des Maldives et à environ 1 350 km (850 miles) de la côte indienne. . Créée en 1994, l’ISA est une organisation internationale autonome mandatée par la Convention des Nations Unies sur le droit de la mer pour réglementer l’activité économique sur les fonds marins.

L’Inde a également payé 500 000 dollars à l’ISA pour examiner sa demande, dans laquelle elle a exprimé son désir de mener des études géophysiques, géologiques, biologiques, océanographiques et environnementales approfondies dans la zone proposée sur 15 ans. Le mont sous-marin se compose de 150 blocs répartis sur 3 000 km² (1 158 milles carrés).

Mais en évaluant la candidature de l’Inde, l’ISA a constaté que le mont sous-marin Afanasy Nikitin se situe entièrement dans une zone également revendiquée par un autre pays comme se trouvant à l’intérieur des limites de son plateau continental, selon une note partagée par l’organisation avec Al Jazeera. Bien que l’ISA n’ait pas nommé cet autre pays dans sa réponse à l’Inde, les experts estiment que le Sri Lanka est le pays auquel faisait référence l’autorité des fonds marins. Le plateau continental d’un pays est la limite de sa masse continentale sous l’océan.

Selon une note partagée par l’ISA avec Al Jazeera, l’autorité des fonds marins a demandé une réponse de l’Inde à ses conclusions sur les revendications territoriales concurrentes. Mais le 12 mars, l’Inde a déclaré qu’elle ne serait pas en mesure de répondre à temps pour que l’ISA puisse examiner ses commentaires lors de la 29e session de la Commission juridique et technique de l’ISA, qui examine la demande.

En conséquence, la note de l’ISA indique que la demande de l’Inde a été « suspendue ». L’ISA devrait réexaminer la demande une fois que l’Inde aura répondu.

Carte INTERACTIVE du mont sous-marin Afanasy Nikitin Inde Sri Lanka Maldives-1718774595(Al Jazeera) La revendication du Sri Lanka

Habituellement, le plateau continental d’un pays s’étend jusqu’à 200 milles marins (370 km) de ses côtes, délimitant une zone économique exclusive que seul ce pays peut exploiter à des fins économiques, même si les navires d’autres pays peuvent la traverser sans entrave.

Mais les nations côtières peuvent faire appel à la Commission des Nations Unies sur les limites du plateau continental (CLCS), en faisant valoir que les limites extérieures de leur plateau continental s’étendent au-delà de 200 milles marins.

C’est ce qu’a fait le Sri Lanka en 2009, en demandant l’extension des limites de son plateau continental de 200 milles marins à une zone beaucoup plus vaste. La CLCS n’a pas encore statué sur la revendication du Sri Lanka, mais si elle est acceptée, le mont sous-marin Afanasy Nikitin tomberait dans les limites nautiques du Sri Lanka.

La CLCS, chargée d’examiner les revendications des nations concernant l’extension des limites du plateau continental, a par le passé accepté de telles demandes : le Pakistan, l’Australie et la Norvège ont par exemple des droits sur des territoires maritimes qui s’étendent au-delà de 200 milles marins de leurs côtes.

En 2010, l’Inde a répondu à la demande du Sri Lanka devant la CLCS, sans s’opposer aux allégations de son petit voisin. Mais en 2022, elle a changé de position pour affirmer que les affirmations du Sri Lanka nuiraient aux intérêts de l’Inde. L’Inde a demandé à la commission de ne pas « examiner et qualifier » la communication présentée par Sri Lanka.

Al Jazeera a sollicité les commentaires des gouvernements indien et sri lankais sur leurs affirmations concurrentes, mais n’a reçu aucune réponse.

Présence chinoise

Mais ce n’est pas le Sri Lanka qui préoccupe le plus New Delhi, estiment les analystes.

Un expert en droit maritime a déclaré que la décision de l’Inde semble être davantage motivée par le désir de s’implanter dans la région afin de dissuader toute présence chinoise que par des objectifs d’exploration immédiats.

“La revendication de l’Inde ne vise pas à commencer l’exploration immédiatement mais à établir sa présence et ses enjeux avant que la Chine n’entre en scène”, a déclaré l’expert maritime, qui est aujourd’hui un haut fonctionnaire de la justice indienne, et a requis l’anonymat en raison de sa position.

Selon l’ISA, la Chine, l’Allemagne et la Corée du Sud ont actuellement des contrats d’exploration des fonds marins dans différentes parties de l’océan Indien.

Nikhilesh Nedumgattunmal, professeur adjoint de droit maritime à l’Université de droit Dr Ambedkar à Chennai, en Inde, a déclaré que l’emplacement du mont sous-marin Afanasy Nikitin – bien en dehors des zones économiques exclusives de tout pays – rendait les arguments de l’Inde solides devant l’ISA. « L’Inde a le droit de demander une autorisation d’exploration à l’ISA », a-t-il déclaré à Al Jazeera.

Ce qui est en jeu?

KV Thomas, un scientifique à la retraite du Centre national d’études des sciences de la Terre à Thiruvananthapuram, en Inde, a fait écho à l’évaluation du haut responsable judiciaire selon laquelle la Chine était un facteur clé derrière la décision de l’Inde.

Thomas a déclaré que les initiatives indiennes d’exploitation minière en haute mer en sont à leurs balbutiements. Pourtant, ces dernières années, le pays a démontré son ambition.

En 2021, elle a lancé une mission Deep Ocean pour explorer les ressources des grands fonds, avec une allocation de 500 millions de dollars pour une période de cinq ans.

En 2023, le gouvernement indien a déclaré que dans le cadre de la Deep Ocean Mission, il développait un submersible d’exploitation minière en haute mer avec équipage, qui effectuerait « l’extraction exploratoire de nodules polymétalliques des fonds marins ». Les nodules polymétalliques, également appelés nodules de manganèse, sont des concrétions rocheuses qui constituent une source vitale de minéraux essentiels, dont le cobalt.

À l’heure actuelle, la Chine contrôle 70 pour cent du cobalt mondial et 60 pour cent du lithium et du manganèse – d’autres minéraux critiques – selon l’Agence internationale des énergies renouvelables. Mais l’Inde, qui s’est fixé comme objectif d’atteindre zéro émission nette d’ici 2070, a besoin d’avoir accès à ces minéraux pour alimenter son économie fondée sur les énergies propres.



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